El retrato como intención social: Un acercamiento a la obra de Lewis Hine


Lewis Hine (1874-1940) creció en un ambiente familiar donde constantemente se hablaba de la educación. Su madre era profesora, y años más tarde, su hermana se convertiría en educadora. Después de la muerte de su padre, cuando Lewis tenía 18, el joven ahorró su dinero e ingresó a la Universidad de Chicago con la intención de ser maestro, sin embargo, prefirió ser sociólogo. Hine tuvo una muy buena relación con uno de sus profesores, Frank A. Manny, ambos se mudaron a la Ethical Culture School en la ciudad de Nueva York; ahí, Hine fungió como profesor adjunto de Geografía. Cuando conoció la fotografía, motivó a sus estudiantes a que experimentaran con la cámara fotográfica y la integraran como herramienta en sus investigaciones. Los estudiantes de Hine tomaron las cámaras y salieron a las calles; varios de ellos no tenían nociones sobre el uso de la cámara y mucho menos conocían las especificidades técnicas de los artefactos. No obstante, se dirigieron a Ellis Island y comenzaron a retratar a los cientos de inmigrantes que arribaban al “Nuevo Mundo” a principios del siglo XX. De acuerdo a Deborah L. Smith-Shank, Hine realizó cerca de 200 fotografías entre 1904 y 1909, es decir, muy pronto, el profesor dejó las aulas de la Ethical Culture School para convertirse en un fotógrafo documental que lucharía por la justicia social: "I was merely changing the educational efforts from the classroom to the world.”
En varias de las fotografía de Hine se muestran a los trabajadores de las fábricas, obreros o mineros, adultos desdichados o ancianos enfermos y solitarios; sin embargo, hay una serie de obras de Hine que retratan a niños y jóvenes en plena explotación laboral y sumidos en la desesperanza. Furman Owens (Fig. 1) de 12 años de edad, es un rostro de la juventud perdida, no sabe leer ni escribir, ha trabajado por tres años en un molino en Carolina del Sur. Una niña de 11 años (Fig. 2) que trabaja en un molino, observa hacia el exterior, por un momento vislumbra una salida, una esperanza.
Figura 1. Furman Owens

Figura 2. Niña en el interior de un molino.

La National Child Labor Committee (NCLC) se fundó en 1904 con la intención de evitar que los niños trabajaran. Uno de los fundadores, Felix Adler sentenció que, a pesar del comercio y la industrialización no se podía llegar a este nivel de degradación humana. Hacia 1906, Lewis Hine es contratado por la NCLC con el objetivo de implementar leyes que prohibieran el trabajo infantil. El comité utilizó las fotografías de Hine como evidencia, y a partir de ahí impulsaron una serie de reformas sociales. Hine, quien colaboró con la NCLC hasta 1918, documento los múltiples abusos que se manifestaban en contra de los niños en fábricas, molinos, industrias pesqueras y granjas. Sus fotografías las acompañaba con una serie de textos e impresiones para que no fueran ambiguas, creando así un archivo visual a favor de las reformas en contra del trabajo infantil durante la era industrial en los Estados Unidos.

Fuente consultada: Deborah l. Smith-Shank, Lewis Hine and his photo stories, en "Art Education", National Art Education Association, Vol. 56, No. 2, Marzo, 2003, p. 33-37.

Imágenes tomadas de: http://www.historyplace.com/unitedstates/childlabor/

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